幹細胞爭議再起

新技術取得幹細胞的過程雖然引人入勝,但同時也引發爭議。


撰文∕蔡宙(Charles Q. Choi) 翻譯∕陳儀蓁

有沒有一種可以得到人類胚胎幹細胞,但又不會傷害到胚胎的方法?今年8月,美國麻州烏斯特的先進細胞科技公司(ACT),宣稱他們研發出了這種程序。由於傳統培養幹細胞的技術必須摧毀人類的胚胎,ACT認為這種新方法,能為引起爭議的傳統技術解套。大多數的研究人員都對這種方法有興趣,因為這有可能產生新的、也許更好的幹細胞株。但是有些人認為,這種方法可能會衍生出新的問題。

科學家研究人類幹細胞的原因,在於這種細胞可以發育成任何一種細胞。幹細胞本身極具潛力,能夠再生成為身體的各個部位。傳統上,研究人員依賴人工授精試驗中產生的胚胎,從已經成長約有50~100個細胞的胚胎中移出細胞群。目前在美國的受孕診所中,至少有40萬個冷凍胚胎閒置不用,每年拋棄的數量更是數以千計。

ACT的研究與科學發展部副總裁藍札(Robert Lanza)和同事,對16個未使用過、只有8~10個細胞的人類胚胎進行試驗。這個階段的胚胎細胞稱為分裂球。進行人工授精時,醫院的醫生通常會在此時取出一個分裂球,檢查其中的基因,以在著床前看看受精卵是否帶有疾病。胚胎可以自行補充損失掉的細胞,而且自從10年前這種篩檢實施以來,已經有約1500個胚胎順利長成健康的孩童。

ACT的研究人員從類似這種基因篩檢的技術著手,用微針管從他們手中六個最好的胚胎中,每次抽取一、兩個,一共得到35個分裂球細胞。接著他們培養出兩組穩定的人類幹細胞株,並於8月23日發表在《自然》的網站上。這些細胞株與用傳統技術製造出來的細胞株極為相似,能夠連續複製達數個月之久,也可以發育成其他種類的細胞。

為了充份利用手中僅有的幾個胚胎,ACT最後殺死了這些胚胎。藍札的研究團隊從這些胚胎中分別抽取出數個細胞(最多七個)。但是因為標準的著床前基因篩檢並不會殺死胚胎,這些科學家特別聲明他們的方法在原則上,可以取得幹細胞株而不用殺死胚胎。

其他研究人員認為由這種方法取得的細胞,從科學的角度來看,十分有趣,因為他們來自較早期的胚胎。加州大學舊金山分校的發育神經生物學家克雷格斯坦(Arnold Kriegstein)指出,在細胞數為50~100階段的胚胎,無法分裂成雙胞胎,但是ACT使用細胞數為8~10階段的胚胎,這時的胚胎就可以。這意味著比較年輕的細胞「跟目前使用的細胞株比起來,可能更有潛力發育成特定幾種組織,」克雷格斯坦說:「只有進一步的實驗才能證明。」

即使研究人員可以讓這種方法奏效,爭議仍然不會就此平息。目前還不確定簡單的人類分裂球細胞能否發育成個體。如果可以,這項技術培養出來的細胞株還是會陷入原本的爭議泥沼。美國國家衛生研究院幹細胞特別小組的主席拜蒂(James Battey)在今年9月參議院的聽證會上表示:「在羊和兔兩種動物中,分裂球細胞有能力發育成活生生的個體。但是同樣的情況沒有在老鼠身上發生。」

另外,ACT的研究到目前為止已經殺死了16個胚胎。因此,根據美國總統生物倫理委員會的報告,這種方法產生的人類幹細胞株,能否加入聯邦補助的名單之中,還是未知數,因為美國法律規定不得資助任何會毀壞胚胎而得到的幹細胞株。藍札表示,ACT應該會再申請聯邦補助來支持這項工作。ACT已經與擁有國家幹細胞銀行的威斯康辛大學麥迪遜分校「威州細胞研究所」(WiCell Research Institute)共同宣佈,如果聯邦政府願意補助這些幹細胞株的研究,他們願意將這些新的細胞株分送給美國各地的科學家。

即使ACT最後克服了倫理與技術問題,他們還是得面對最後一道難題:醫生和等待接受治療患者的抗拒。發表在《自然》的論文中,取出的細胞並沒有單獨隔離,而是共同培養,讓這些細胞藉著彼此釋放出來的化學訊號成長茁壯(與其他細胞隔離的簡單分裂球細胞,發育成細胞株的機率較低)。

藍札說,ACT已經有一些研究證據顯示,單獨的分裂球細胞可以在母胚胎旁邊生長,而不會危害到胚胎。但是瑞典卡洛林斯卡學院專研人工授精的婦產科醫師何瓦塔(Outi Hovatta)指出,即使ACT已經準備就緒,有能力也有意願這麼做,這樣的擔保能否讓人工授精醫師及病患滿意,仍不清楚。他們應該不太想拿自己未來小孩的生命做賭注。

【本文轉載自科學人2006年12月號】

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